Rođen je u Debrecinu 17. studenog 1773. godine. Njegov otac Jožef Csokonai bio je barbir-kirurg, majka Šara Dioszegi, kćerka majstora krznara. Od 1780. godine Mihaly je bio učenik Reformatske škole u Debrecinu. 1785. godine za vrijeme školovanja piše svoje prve stihove. Njegov profesor Jožef Háló Kovács prepoznao je u njemu pjesničku crtu. Slijedeće godine umire otac i nestaje obiteljsko imanje. 1788. godine upisuje fakultet. 1791./92. godine napisao je svoju prvu značajniju pjesmu, a potom se počeo dopisivati s Kazinczyjem. Prva njegova pjesma izlazi iz tiska 1793. godineu časopisu Magyar Hírmondó. Zatim objavljuje prvo prozno djelo. Od siječnja 1794. godine polaznik je poetskog razreda. U travnju iste godine objavljen je počasni članak u jednom časopisu o njegovom radu. 1795. godine na pozornicu je postavljena kazališna komedija Gerson du Malheureux. Glavni urednik časopisa „Urania” Jožef Kalman objavljuje njegove stihove bez imena. Za vrijeme pogibije Martinovića i njegovih urotnika zadržava se u Pešti. U lipnju protiv njega započinje drugi sudski spor koji je pokrenula njegova škola. Još prije izreke presude oprašta se od svojih školskih prijatelja. Prema odluci suda isključuje se s fakulteta, a ostalim polaznicima škole je strogo zabranjen pristup Csokonaiju. Od prosinca 1795. do srpnja 1796. godine u Sarospataku studira pravo. Započinje pisanjem epa pod naslovom Arpadias. U proljeće 1796. kao gost Adama Horvatha Paloczija piše prvu verziju poznate mu pjesme A tihanyi ekhóhoz. 1797. u Komarnu se zaljubljuje u Julianu Vajdau. 1798. godine javlja se za profesora u Keszthely na tamošnjem poljoprivrednom fakultetu (Georgikon). Međutim, uprava fakulteta ga odbija. U ožujku 1798. piše oproštajno pismo Lilli. Roditelji je prisiljavaju da se udaje za drugoga. Tijekom lutanja i traženja posla napisao je komični epos Dorottya koji govori o novom početku, a paralelno napiše i grotesknu komediju „Udovica Karnyo”. Od travnja 1798. godine Csokonai boravi u Šomođskoj županiji. Od svibnja 1799. do veljače 1800. godine predaje u Reformatskoj školi u Csurgu. U srpnju 1800. vraća se u rodni grad Debrecin. Tamo sklapa prijateljstvo s Mihaljem Fazekašom. Slijedeće godine želi raditi kao novinar u Beču. Međutim, taj plan mu propada. U srpnju iste godine posjećuje Aggtelek i tamošnju špilju za koju kaže da mu je najveći doživljaj u životu. Poslije se susreće s Kazinczyjem koji je bio u ropstvu. 11. srpnja 1803. godine u velikom požaru izgorjela je njegova rodna kuća. 1803. godine u Beču mu izlazi prva zbirka pjesama pod naslovom „Anakreoni dalok”. Nakon toga je obolio od tuberkoloze i 28. siječnja 1805. godine umire od opake bolesti. Mihaly Vitez Cskonai je jedan od najznačajnijih lirskih pjesnika u Mađarskoj, te jedna od najznačajnijih osoba mađarskog prosvjetiteljstva.